05 de noviembre de 2016

Descubren qué estrellas contaminan el medio interestelar

El Instituto de Astrofísica de Canarias colabora con la investigación

05.11.2016 | 00:49

Un estudio internacional en el que participa el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) prueba que las estrellas más masivas y en la última etapa de su vida son las responsables de contaminar con nuevos elementos químicos el medio interestelar a partir del cual se originan sucesivas generaciones de estrellas.

Una nota del IAC explica que los cúmulos globulares son un enjambre de en torno a un millón estrellas, unidas por efecto de la gravedad, distribuidas de forma aproximadamente esférica y que se han formado a partir de la misma nube de polvo y gas.

Con edades cercanas a la propia edad del Universo, se consideran verdaderos "fósiles astronómicos", pues guardan información sobre la composición química y evolución de las galaxias desde sus orígenes.

En ellos se forman estrellas de distintos tamaños y observando la mayor de las estrellas que aún sobrevive se puede determinar la edad del cúmulo aunque desde hace dos décadas se sabe que existen distintas generaciones de estrellas en un mismo cúmulo y el origen de estas sucesivas generaciones era incierto hasta ahora.

La revista especializada The Astrophysical Journal Letters publicó ayer un estudio de un equipo internacional que resuelve esta incógnita sobre la formación y evolución de los cúmulos globulares en el Universo temprano.

Según este trabajo, la clave está en las estrellas AGB (asymptotic giant branch o estrellas en la rama asintótica de las gigantes) masivas y evolucionadas y se trata de la primera evidencia de que estas estrellas tienen un papel fundamental en la contaminación del medio interestelar, a partir del cual se forman las sucesivas generaciones de estrellas.

Paolo Ventura, astrónomo del Istituto Nazionale di Astrofisica (INAF) y primer autor del artículo, ya mencionaba la importancia de las estrellas AGB durante su estancia en el IAC como investigador visitante Severo Ochoa, momento en el que se estaban sentando las bases del estudio ayer publicado.

El investigador del IAC y segundo autor del artículo, Aníbal García-Hernández, añade que con esta investigación, se cierra el debate sobre qué estrellas causan este proceso.

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