Entrevista

Coral Sanfeliú: "Podemos llegar en forma a los 125 años"

"La genética cuenta un 25 por ciento y el resto depende de la vida que cada persona lleve", explica la bióloga del CSIC

13.07.2016 | 03:57
Coral Sanfeliú en su laboratorio.
Coral Sanfeliú en su laboratorio.

Podemos cumplir 125 años en plena forma con una dieta sana, un ejercicio físico adecuado a la edad, una intensa gimnasia mental, más de seis horas diarias de sueño y una rica vida social rodeados de buenos familiares y amigos, según la receta que recomienda a grandes rasgos la bióloga Coral Sanfeliú, experta en antienvejecimiento y neurodegeneración del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) de Barcelona que aconseja también disfrutar del paso de los años protegiendo a nuestro cerebro con paseos por zonas verdes para aminorar o retrasar los síntomas de enfermedades ahora incurables como el Alzheimer. Acostumbrada a ensayar todo tipo de pócimas científicas para combatir los fallos que nos conducen al ámbito sombrío de la demencia senil y del Alzheimer, la investigadora Sanfeliú se ríe de los gurús de Silicon Valley que auguran la inmortalidad que ella no ve posible, ni tampoco interesante. La doctora, eso sí, invita a beber cada día una copa de vino mientras prosigue sus indagaciones sobre los beneficios del revesratrol y la melatonina.

¿Qué hemos avanzado últimamente para conseguir un envejecimiento sano?

Sabemos que necesitamos defensas para afrontar la vida con optimismo, sintiéndonos útiles y felices. Hemos logrado primero llegar a viejos gracias a la ciencia y a la medicina. También los gobiernos han avanzado en comprender que tienen una población mayor que deben mantener sana por el bien de todos. Y cada vez somos nosotros mismos más conscientes de la importancia de cuidarnos para vivir felices.

¿Cuándo es uno viejo?

Decimos que alguien es ya viejo cuando ha cumplido los 65 años, pero es una edad que nos hemos marcado nosotros para delimitar el paso a esa tercera edad.

¿Cómo influye la actitud mental al afrontar el paso de los años?

Tener una actitud positiva ante la vida es fundamental.

Pero no todo el mundo nace con esa predisposición a la alegría, ¿no?

Es cierto, pero se puede aprender a tener una actitud positiva con ejercicios de relajación, saliendo a pasear y, sobre todo, no quedándose uno metido en casa. Tenemos que pelear por evitar la depresión y el desánimo.

¿Hay ya tratamientos anti envejecimiento realmente eficaces?

No. Lo que podemos hacer es mejorar nuestros instrumentos biológicos para sacar partido a nuestras posibilidades y llegar bien a los 125 años.

Pero ya hay quien piena que se puede llegar a los 200 años en plena forma?

Alargar la vida más de 125 años exige manipular y toda manipulación tiene efectos secundarios. Ahora se ensaya clínicamente la metformina como antidiabético y antioxidante y el rapamycin como anticancerígeno, pero lo mejor es potenciar nuestras posibilidades con defensas naturales. Se puede llegar en forma a viejo comiendo frutas, verduras y aceite de oliva virgen que es un protector cardiovascular. Hay que recuperar la dieta mediterránea y evitar los alimentos procesados. En el envejecimiento, la genética cuenta solo un 25 por ciento, el resto depende de lo que tú decidas hacer con tu vida. Y es importantísimo el ejercicio físico, regular y moderado y la gimnasia mental.

Dicen en Silicon Valley que la vejez es una enfermedad y por tanto curable, ¿qué opina usted?

No es una enfermedad, es un proceso fisiológico. Yo no creo por tanto que la vejez se tenga que curar, pero si lo consiguen, bienvenido sea. Lo que creo que hay que hacer es que la fragilidad, la fase que precede a la muerte, sea lo más breve posible. Ni vamos a ser eternos y ni sé si serlo valdría la pena.

Hábleme por favor de la marcha de sus investigaciones...

Estamos dedicados a averiguar por qué se desencadena el Alzheimer para hallar terapias que retrasen o disminuyan los problemas cognitivos.

¿Cómo se pueden retrasar o disminuir estos problemas?

Con el ejercicio físico, que activa el sistema antiinflamatorio y antioxidante y con ejercicios mentales. La gimnasia mental es esencial para evitar el deterioro de las relaciones sinápticas entre las neuronas pero acompañada de ejercicio físico y de una dieta adecuada. La gimnasia mental sin ejercicio físico no sirve de nada.

¿Existen fármacos para retrasar o aminorar esas enfermedades?

Lo que estamos viendo es que el resveratrol y la melatonina funcionan a la hora de retrasar estas enfermedades. El resveratrol es la molécula del vino, así que una copa de vino al día viene genial. La melatonina es la hormona del sueño. Dormir bien, más de seis horas y menos de diez, es fundamental para nuestra salud mental. Estamos además estudiando nuevas vías moleculares para crear fármacos que protejan las neuronas y ahí aparece la sirtuina 1, una proteína que activa la memoria, y analizamos otra serie de factores tróficos para la supervivencia de las neuronas.

¿A partir de qué edad comenzamos a perder facultades mentales?

A partir de los 27 años, las conexiones entre las neuronas se debilitan.

¿En qué se traduce en nuestras vidas esa pérdida de capacidad mental?

No es un debilitamiento grave pero sí que vamos perdiendo agilidad a la hora de tomar decisiones. A medida que pasan los años perdemos capacidad de visualización espacial, de razonamiento inductivo, y menguan la velocidad de percepción y la memoria episódica, la que nos permite recordar en un contexto.

¿En qué ganamos para defendernos a medida en que nos hacemos mayores?

Ganamos experiencia y tenemos más recursos y más elementos de los que echar mano a la hora de tomar decisiones. La vejez es sabiduría.

¿Hay forma de combatir la pérdida de memoria que experimentamos con el paso de los años?

Sí. Los videojuegos son muy buenos porque entrenan la agilidad para la toma de decisiones. Es importante además hacer cosas nuevas: aprender un idioma o tocar un instrumento musical. El modificar los recorridos que hacemos a diario aumenta también la plasticidad de nuestro cerebro para mejorar la rapidez espacial. Y el ejercicio físico ayuda a desarrollar el hipocampo y la memora espacial en los mayores. Los ejercicios de meditación son también muy buenos porque rebajan el estrés y hacen que el cerebro descanse.

¿Qué problemas mentales comienzan a aparecer a partir de los 60 años?

No pasa nada que se pueda calificar de dramático. A los 60 años mejora el vocabulario y tenemos más información acumulada. Las mujeres tienen el problema de la menopausia. Pierden estrógenos, que son neuroprotectores, y deberían de tomar sucedáneos de esos estrógenos, pero más allá de eso, no pasa nada.

¿Se nos mueren las neuronas con el paso del tiempo?

No. Si se mueren las neuronas significa que estamos ya ante una enfermedad neurodegenerativa. Si se mueren unas pocas podemos hablar de demencia senil que puede evolucionar a Alzheimer.

¿En qué se diferencia la demencia senil del Alzheimer?

Los clínicos asocian demencia senil a un probable Alzheimer. La demencia senil es pérdida de la capacidad cognitiva, no hay memoria. Las causas de la demencia son en un 60 por ciento Alzheimer.

¿Puede llegar el ejercicio mental incluso a evitar el Alzheimer?

Esta enfermedad depende de los genes. Si tienes genes de riesgo, lo único que podrás hacer es retrasar la enfermedad y lo que estudiamos ahora es el efecto de los protectores y los medicamentos que retrasen los síntomas del Alzheimer. Mientras no haya fármacos, lo único que tenemos para luchar contra el Alzheimer son los estilos de vida saludables. Tener una actividad mental importante es fundamental para lograr ese retraso de la enfermedad porque la gente con una vida intelectual activa genera una reserva cognitiva que le protege ante el avance del deterioro neurocognitivo.

¿Cuáles son las causas de los desajustes en la conexión de las neuronas entre sí?

Igual que la piel se arruga, con el paso de los años se produce un deterioro del tejido cerebral. Es un deterioro débil con consecuencias leves porque hay un menor mantenimiento de los circuitos cerebrales.

¿Por qué falla ese mantenimiento?

Por esos desajustes, porque la mitocondrias no dan tanta energía o porque, por ejemplo, hay más estrés oxidativo. En el cerebro se consume mucha energía. Es donde se quema más oxígeno y la actividad metabólica necesita mucho antioxidante para proteger las neuronas. Si no hay un mantenimiento constante se producen esos desajustes que se traducen en una comunicación de las neuronas menos eficiente. Los capilares son también muy importantes en el cerebro y si se deteriora nuestro sistema vascular por problemas de la edad los capilares alimentarán mal a las neuronas.

¿Qué hacen las neuronas cuando dormimos?

Repasar lo que hemos hecho durante el día y eso es lo que consolida nuestra memoria, además de regenera los circuitos cerebrales. Si no duermes bien puedes llegar a la demencia.

¿Cuándo descansa el cerebro?

Nunca. En todo caso, el cerebro puede relajarse. Incluso cuando dormimos lo que sucede es que se apagan unos circuitos pero se activan otros. No puedes estar permanentemente concentrado pero si no descansas bien es seguro que no te podrás concentrar. Lo que está claro es que eso de hacer varias cosas a la vez no funciona bien. Es mejor hacer una detrás de la otra y hacerla de forma consciente en eso que ahora llaman el mindfulness y para lo que yo tengo otra receta.

Dígamela, por favor.

La naturaleza, y en eso los japoneses, como en lo de la veneración de los ancianos, son unos maestros. Deberíamos de pasear todos los días por un bosque pero a falta de bosque siempre podemos acudir a un parque. Las plantas segregan fitonicidas que son moléculas contra los parásitos, así que cuando respiramos en un parque fortalecemos nuestro sistema inmunológico. Además, el verde nos ayuda a concentrarnos. Los pacientes que están ingresados y ven árboles desde la ventana de los hospitales se recuperan antes que los que no los ven. Además es muy bueno comer alimentos orgánicos.

Doctora. ¿Qué papel juegan los astrocitos en el cerebro?

En el cerebro no solo están las células neuronales, están también las glía y los astrocitos son células gliales que ayudan y defienden a las neuronas. Sufren como las neuronas pero son más resistentes y más antioxidantes. Lo que queremos ahora es avanzar en la recuperación de esos astrocitos como método de antienvejecimiento.

¿Qué quiere decir que cuanto más oxígeno consumimos envejecemos más rápido?

La vida aeróbica es muy sana pero al quemar energía nos oxidamos por dentro.

¿Es dañino entonces el ejercicio físico?

El ejercicio excesivo, poco regular y sin entrenamiento es dañino. Hay que hacer ejercicio de forma regular y adaptado a cada momento de la vida porque es buenísimo contra el daño oxidativo al activar los genes antioxidantes.

¿Por qué los japoneses y los españoles somos tan longevos?

No se han encontrado genes que explique la longevidad de las personas que residen en determinadas partes del mundo. Supongo que en España cuenta mucho la dieta mediterránea y el estilo de vida que llevamos. En Japón también gozan de una alimentación muy sana, comen poco y además tienden mucho a la meditación. A los españoles nos gusta además mucho la vida social, disfrutamos de la familia y de los amigos y eso es fundamental para alargar la vida.

Compartir en Twitter
Compartir en Facebook
Enlaces recomendados: Premios Cine