"El Gran Telescopio Canarias es para las Islas la apertura más grande al mundo"

"El Archipiélago está a la vanguardia en la astrofísica; junto con Chile y Hawaii son los mejores del planeta", asegura Margherita Bettinelli, estudiante de doctorado del IAC y la ULL, descubridora del anillo de Einstein Canarias

08.06.2016 | 01:53
La estudiante Margherite Bettinelli en el Campus de Guajara.

La alumna de doctorado Margherita Bettinelli, del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y la Universidad de La Laguna (ULL), descubrió sin pretenderlo un extraño objeto en el cielo. Se trataba de un anillo de Einstein, predicho en de la Teoría de la Relatividad y cuya observación es inusual. La joven, que realiza una tesis sobre formación de galaxias enana, halló el objeto con un telescopio chileno y el equipo del que forma parte procedió a estudiarlo con el Gran Telescopio Canarias (GTC).

¿Cuál es su vinculación al IAC y en qué investigación está trabajando?

Soy doctoranda de segundo año en el IAC donde realizo mi tesis en el grupo de Poblaciones Estelares liderado por los doctores Antonio Aparicio y Sebastián Hidalgo y con la supervisión también del doctor Santi Cassisi, del Observatorio de Téramo, en Chile. Estoy estudiando la formación estelar en las galaxias enanas de Sculptor y Sextans.

¿A qué distancia están esas galaxias y que tienen de particular? ¿Qué resultados esperas obtener de su estudio?

Se trata de galaxias enanas de la Vía Láctea, de hecho tienen distancias relativamente pequeñas si se comparan a las de la galaxia de lente que produce el anillo de Einstein. Por ejemplo, la distancia que hay entre nosotros y Sculptor es cerca de 290.000 años luz. De este tipo galaxias pueden verse las singulares estrellas que las componen. El resultado de mi estudio es la derivación de la historia de formación estelar de esta galaxias. En otras palabras, cuándo y cuántas estrellas se formaron en cada época.

¿Por qué eligió Canarias para su investigación?

Porque es un lugar de vanguardia en la Astrofísica, y está entre los mejores del planeta junto con Chile y Hawaii.

¿Hay algún proyecto, investigación o instalación que haya despertado tu interés o que coloque a las Islas en esa vanguardia?

Sí, mi grupo de Poblaciones Estelar desarrolla desde hace años el tema que investigo y entre La Palma y Tenerife hay varias instalaciones de telescopios para la investigación de todos los campos de la astrofísica. No hay que olvidarse de que en La Palma está un telescopio singular con la apertura mas grande al mundo de las Islas, el Gran Telescopio Canarias (GTC).

Cuando descubrió el Anillo de Einstein no lo estaba buscando, ¿cuál fue su reacción? ¿Da vértigo pensar que ha descubierto algo relacionado con este gran científico?

¡Fue básicamente una mezcla de gran maravilla y mucho interés! La contribución de todo el grupo de trabajo ha sido fundamental para publicar este estudio. Se trata de un fenómeno predicho por la teoría de la Relatividad General y este descubrimiento añade más información a nuestra comprensión de la estructura del Universo.

¿Podría explicar qué es y por qué recibe ese nombre?

La galaxia roja central, debido a su gran masa, curva los rayos de luz de la galaxia más lejana en un alineamiento cósmico que muy raramente se da en el Universo. Se le ha llamado anillo de Einstein Canarias porque la naturaleza del objeto ha sido confirmada gracias al GTC y además es un tributo al IAC y a todos los astrofísicos que trabajan allí cada día.

¿Es habitual que se dé nombre del lugar del conocimiento a los objetos descubiertos?

No hay una regla especifica. Esto depende de cada caso.

Es un fenómeno extraño, pero más allá de eso, ¿qué interés tiene para la astrofísica el estudio de este tipo de objetos?

El estudio de estos objetos es muy importante porque aporta información sobre la distribución y cantidad de la materia que crea la distorsión del espacio-tiempo. Gracias a esta configuración, muy rara, ha sido posible calcular la masa que produce el efecto de lente y la fracción de materia oscura que la compone.

¿Se plantea redirigir su investigación a ese campo tras el hallazgo?

No, este tema ha sido desarrollado en paralelo a mi proyecto de tesis, que se centra en el estudio de la historia de formación estelar en galaxias enanas del Grupo Local.

En los últimos tiempos se han dado numerosos avances en astrofísica y hay descubrimientos a menudo, ¿cuál espera que sea el siguiente?

¡Sería interesante comprender que compone la materia oscura!

¿Por qué la materia oscura? ¿Crees es uno de los grandes misterios del Universo?

Porque actualmente, mas del 90% del Universo se compone de energía y materia obscura; comprender de que se trata sería un momento crucial para la ciencia.

Como científica, ¿cuál es su modelo de inspiración o a qué investigador admira?

No es fácil responder a esta pregunta, porque en el campo científico hay muchísimas interacciones con otro astrofísicos. Cada uno de ellos tiene algo que enseñar.

Visto al revés, ¿qué ha podido aprender trabajando estos últimos años con el IAC?

En este periodo, claramente he aprendido las herramientas de mi trabajo de tesis. Además, el Instituto es un lugar dinámico dónde se conoce a muchísimos astrofísicos y se puede asistir a varios seminarios cada semana que se centran en varios tema de la astrofísica.

Este descubrimiento parte de Chile, y Canarias, ¿es fundamental que los proyectos de observación al Universo se desarrollen de manera conjunta internacional?

Sí, las colaboraciones internacionales aportan mucho. En nuestro caso, las imágenes son de telescopio Blanco, en Chile, pero la confirmación espectroscópica ha sido posible solo con el GTC.

Curiosamente Chile y Canarias son "competidores" en la actualidad en el desarrollo y ubicación de los grandes telescopios e instrumentos del futuro, ¿qué ventajas e inconvenientes tiene cada uno?

Ambos lugares son muy buenos para la observación astronómica, de hecho son los mejores del mundo junto a Hawaii.

Por último, ¿cual son sus siguientes planes cuando concluya la tesis?

Por ahora tengo que terminarla.

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