Un cometa atraviesa el firmamento esta tarde 'rozando' la atmósfera de la Tierra

El IAC seguirá la estela del asteroide desde el Observatorio del Teide

22.03.2016 | 12:31
Paso del cometa Catalina por el cielo del Observatorio del Teide el 17 de enero de 2016.

Los ojos de los astrónomos están puestos en un pareja de cometas que prácticamente rozarán el planeta esta semana. La pareja alcanzará su perigeo –máximo acercamiento a nuestro planeta– ayer y hoy 22 de marzo, descubriendo la relación que mantienen entre ellos. Se sospecha que P/2016 BA14 (Pan Starrs) y 252P/Linear tienen un origen común porque presentan órbitas casi idénticas y parecido periodo: 5,25 años y 5,32 respectivamente, según las observaciones de los astrónomos de la Universidad de Maryland, Michael Kelley y Matthen Knight.

PanStarrs pasará hoy a las 16:00 horas en Canarias a sólo nueve distancias lunares, es decir, 3,5 millones de kilómetros. Ayer, el 21 marzo a las 15:30 horas, su compañero de viaje, el cometa 252P/Linear alcanzó su perigeo orbital a 13 distancias lunares. Según el IAC, es necesario remontarse al año 1770 para encontrar un cometa –en ese caso Lexell– que se acerque tanto a nuestro planeta como PanStarrs.

En su máxima aproximación, que no supone ninguna amenaza para la Tierra, PanStarrs se observará tanto con telescopios ópticos como con radiotelescopios, con el objetivo de averiguar las principales características de su núcleo. El telescopio espacial Hubble también ayudará a despejar incógnitas. Los espectros, en la aproximación a la Tierra, nos ayudarán a determinar si están relacionados entre sí, si bien lo más plausible es que PanStarrs sea un fragmento de Linear y, por tanto, no se descarta que puedan aparecer más "compañeros" en la misma órbita.

Con los telescopios ópticos del Observatorio del Teide se realizará un seguimiento de los dos cometas. Los cielos limpios de Canarias permitieron contemplar el espectáculo que ofreció Lovejoy a finales del año 2014 y Catalina hace unos meses. Ahora, se espera la visita de la pareja PanStarrs y Linear de forma fugaz durante las dos últimas semanas de marzo. Si se dispone de un telescopio se debe acudir a Horizon Web-Interface para poder localizarlo. A diferencia de Lovejoy y Catalina, PanStarrs y Linear son "veteranos", buenos conocedores del entorno de la Tierra y Marte, por donde se han movido en los últimos miles de años.

PanStarrs, fue descubierto el 21 de enero de 2016 por el programa de rastreo de asteroides y cometas Panstarrs (Panoramic Survey Telescope & Rapid Response System, Hawai, USA). Al principio fue catalogado como un asteroide. Fue el astrónomo ruso Denis Denisenko el que se percató que la órbita de Panstarrs era similar al cometa 252/Linear descubierto en el año 2000. Panstarrs pasó de asteroide a cometa con "acompañante".

Un cometa es un objeto del Sistema Solar compuesto, principalmente, por hielo y polvo, por lo que se les conoce como "bolas de nieve sucia". Los cometas se mueven alrededor del Sol siguiendo órbitas muy elípticas, con periodos –tiempo que tardan en dar una vuelta alrededor del Sol- que van de unos pocos a cientos de miles de años. Cuando se acercan al Sol, el calor derrite los hielos comentarios, desprendiendo gases y partículas de polvo que forman la cola del cometa que puede medir más de un millón de kilómetros.

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