Astrofísica

Mirar al cielo en busca de 'Catalina'

El cometa atraviesa hoy y mañana el firmamento en su máxima aproximación a La Tierra

15.01.2016 | 23:40
Imagen captada desde Tenerife del cometa Catalina en el firmamento.

Esta noche será el momento ideal para mirar al cielo. Quien lo haga podrá buscar en el firmamento la estela del cometa Catalina que vivirá este fin de semana su máximo acercamiento a La Tierra. Según indica el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), esta aproximación denominada perigeo llevará al cometa a pasar a una distancia de unos 107 millones de kilómetros del planeta, "que es muy cerca dado que su origen está en la Nube de Oort a una distancia de un año-luz (aproximadamente 9,5 billones de kilómetros)", asegura el IAC en un comunicado.

El propio Instituto admite que "aunque su brillo ese día será el máximo, no ha sido tan brillante como se esperaba por lo que es más complicado localizarlo a simple vista". Por ello, son necesarios unos prismáticos, una carta celeste y situarnos en unos cielos oscuros para ver la zona central del cometa. Pese a todo, se encontrará cerca de la Osa Mayor y eso ayudará a situarlo más fácilmente.

Desde el Observatorio del Teide varios telescopios realizan un seguimiento diario de Catalina para averiguar parámetros como su rotación. Será una oportunidad única para disfrutarlo, pues según los cálculos, Catalina solo visitará esta vez la órbita de La Tierra.

Se trata de un cometa especial y muy interesante desde el punto de vista astronómico por varios motivos. Es un cometa nuevo, residía en la Nube de Oort (nube esférica que rodea el Sistema Solar a una distancia aproximada de un año luz del Sol) y, debido a un "empujón gravitatorio" producido por el paso de alguna estrella cercana, se precipitó hasta Sistema Solar interior.

Los cálculos dinámicos indican que ha pasado por su perihelio a gran velocidad, por tanto, escapará de la atracción solar adentrándose en el espacio interestelar. Es un vagabundo que lleva en sus entrañas información de la génesis de nuestro sistema solar. Nosotros solo dispondremos de dos meses para intentar conocerlo.

Una campaña de observación similar se organizó para Lovejoy. Gracias a las imágenes obtenidas desde el Observatorio del Teide (IAC), se sabe que el día del cometa Lovejoy dura, aproximadamente, 18 horas.

Desde principios de diciembre 2015, el cometa es visible en el Hemisferio Norte en la madrugada. A partir de la primera semana de enero, coincidiendo con la disminución de brillo lunar (luna nueva 10 de enero), las condiciones de observación del cometa se preveían como óptimas. El cometa será visible desde media noche hasta la salida de Sol.

Los astrofísicos aseguran que lo más importante es situarse en un lugar oscuro: "Debemos disponer de una carta celeste para localizar la posición de Catalina, pues la posición en el cielo del cometa varía día a día debido a su movimiento propio orbital".

A simple vista será posible distinguir la zona central del cometa mientras que para observar detalles es recomendable usar unos pequeños prismáticos. Como el cometa proviene de la Nube de Oort, es complicado predecir cuál será la evolución de su brillo. Las últimas predicciones indican que el cometa puede alcanzar una magnitud aparente de alrededor de +5 (visible a simple vista) a mediados de enero, momento ideal para su observación pues el cometa se encontrará cerca de la Osa Mayor, entre las estrellas Mizar y Alkaid.

El cometa Catalina es un cometa con origen en la Nube de Oort y es la primera vez que nos visita. Los últimos cálculos indican que tiene una órbita hiperbólica, por tanto, solo nos visitará una vez. Catalina abandonará el Sistema Solar después de su paso por el perihelio (máximo acercamiento al Sol).

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