El Roque de los Muchachos, líder en observación de alta resolución temporal

10.11.2015 | 12:52

El cielo que se contempla desde La Palma sigue despertando el interés de la Astrofísica. Los expertos en esta disciplina científica han elegido con frecuencia el Observatorio del Roque de los Muchachos como sede ideal para realizar sus investigaciones. Entre ellas destaca una nueva línea de trabajo que se centra en escudriñar el firmamento a alta resolución temporal; es decir, más que rápido. "El Roque es el Observatorio con más horas de investigación con la tecnología más novedosa en ese campo", resume el científico del Instituto de Astrofísica de Canarias, Teodoro Muñoz.

La astrofísica en alta resolución temporal (HTRA por sus siglas en inglés) es el tema central de la XXVII Escuela de Invierno de Astrofísica, de cuyo comité organizador forma parte Muñoz y en la que diversos expertos internacionales ofrecerán charlas en torno a los avances en esta materia.

El investigador del IAC explica que se trata de un tipo de observación astrofísica que "es capaz de separar la luz que emite un cuerpo celeste y medirla en cada fracción de segundo" y añade que "aunque se viene realizando desde hace muchos años en ondas de radio o altas energías, durante las dos últimas décadas se ha mejorado su aplicación también en el rango visible".

En concreto, se trata de analizar lo que ocurre en fenómenos como agujeros negros, estrellas de neutrones o púlsares en los que "los cambios de energía o cualquier modificación en sus procesos se produce a una escala de tiempo muy rápida", incluso en milisegundos. Esa alta resolución temporal permite medir y analizar con mayor exactitud la frecuencia en los cuerpos celestes pero el avance de la tecnología actual va más allá de la rapidez con que se toma la imagen: "Antes las herramientas permitían sacar la foto, por decirlo de alguna manera, mirarla y volver a tomar otra, pero las nuevas cámaras son capaces de realizar ambos procedimientos a de manera simultánea", puntualizó Muñoz.

Por ejemplo, hace quince años no era posible estudiar con cámaras CCD en el rango óptico fenómenos cuya duración fuera inferior a diez segundos. Las cámaras CCD, similares a cámaras fotográficas, tardaban mucho tiempo en leer todo el chip quedando así limitada su resolución temporal. El uso de nuevas tecnologías ha permitido dotar a las cámaras CCD de modos de lectura rápida con bajo ruido, abriendo la ventana a la exploración del Universo óptico/infrarrojo a resoluciones temporales por debajo del segundo, indica el Instituto de Astrofísica de Canarias en una nota.

El investigador del IAC añade que "gracias a esta nueva tecnología se permite fotografiar el cuerpo celeste mientras se van analizando los datos resultantes" y añadió que el paso actual es "adaptar esta tecnología al rango visible". Por el momento, la última novedad es el aparato Ultracam, desarrollada por Vik Dhillon y que trabaja con resoluciones de centésimas de segundo, y es capaz de leer simultáneamente imágenes ópticas en tres colores. Se ha utilizado como instrumento visitante en el Telescopio William Herschel (WHT), en La Palma, el NTT (New Technology Telescope) y el VTT (Very Large Telescope), en Chile, pero según aseguró Teodoro Muñoz, ha sido en el Roque de los Muchachos donde "se ha observado durante más tiempo".

Además, la siguiente generación de herramientas de HTRA es Hipercam, que puede llegar a milésimas de segundos en cinco colores simultáneamente y permitirá obtener información muy detallada sobre la temperatura y las características físicas del material que originan la variación. Muñoz explicó que esta tecnología también tendrá su sitio en La Palma, "lo que coloca a la Isla como el Observatorio que más apuesta por este tipo de investigación". De hecho, se se prevé que sea instalada en el Gran Telescopio Canarias (GTC), lo que lo convertirá, en el telescopio más potente del mundo para hacer HTRA en la parte óptica del espectro".

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