¿Viven estresados los delfines?

Loro Parque liderará un proyecto de investigación desde Tenerife en el que se analizará el nivel de estrés de más de cien delfines de catorce zoos europeos a través de muestras de saliva

25.08.2015 | 03:12
Imagen cedida por Loro Parque (Tenerife), en la que su personal toma muestras de saliva a uno de sus delfines para la investigación.

Más de cien delfines de catorce zoos europeos participarán en septiembre de forma simultánea en un proyecto pionero que lidera desde Tenerife Loro Parque: analizar si los animales padecen estrés a través de una muestra de saliva que detecta los niveles de la hormona cortisol.

El director de Medio Ambiente de Loro Parque Fundación, Javier Almunia, explica en una entrevista a Efe que uno de los aspectos fundamentales de los zoológicos es su implicación en proyectos de investigación para conocer hasta qué punto los animales que acogen presentan algún problema de estrés crónico, que puede desembocar en una patología.

"El estrés es una reacción fisiológica natural que se da en todos los seres vivos y sirve para preparar el organismo ante un posible cambio o peligro. De hecho, vivir una situación de estrés no es malo en sí mismo, sino que el problema aparece cuando dura mucho en el tiempo o se cronifica y es en esa situación cuando puede favorecer la aparición de enfermedades", precisa.

Por ello se investigan indicadores de estrés bastante complejos, pues hay marcadores bioquímicos y de hormonas, como la citada cortisol, que ofrecen la posibilidad de hacer un seguimiento en conjunto del animal, pues también se analiza si tiene un comportamiento apático, agresivo o se relaciona bien con el resto del grupo.

Javier Almunia, doctor en Ciencias del Mar, subraya la eficacia de medir los niveles de esta hormona porque sus resultados son casi inmediatos, de forma que se puede intervenir "muy rápido" si es necesario.

La novedad del proyecto que lidera Loro Parque Fundación es que hasta ahora se ha utilizado el cortisol presente en sangre, por lo que es preciso realizar una extracción al animal, y ahora el método se basa en analizar la saliva.

Lo que se requiere previamente para que el dato sea útil es conocer cuál es la concentración normal de cortisol en el animal para determinar si luego los resultados son elevados o no y, por ello, para el estudio que se hará en septiembre se han descartado a los delfines de los que se sospecha que pueden presentar síntomas de estrés.

El resto de animales serán seleccionados aleatoriamente para asegurar que los delfines participantes en el estudio presentan concentraciones normales de cortisol.

Los zoológicos participantes son tres de España; dos de Portugal, Francia e Italia; y uno de Holanda, Alemania, Suecia y Finlandia.

Cada centro aplicará la misma metodología en una franja de entre quince y veinte días, en función de las posibilidades de su respectivo delfinario, y las muestras se enviarán para su estudio a la Universidad Autónoma de Barcelona.

El experimento durará para cada animal cuatro días, ya que el cortisol tiene un ciclo natural según el cual los niveles de esta hormona disminuyen de noche y se incrementan durante el día, por lo que una medición puede arrojar una fase alta de forma natural, aunque el delfín no tenga estrés.

Así, se evaluará esta curva de subida y bajada del cortisol durante cuatro jornadas para poder establecer un promedio que determine el rango natural de concentración de la hormona en el animal.

Javier Almunia indica que el único requisito para el estudio es que los animales estén "entrenados" y habituados a salir unos instantes del agua, lo que no ocurre con las crías.

La toma de saliva es rápida y no genera ningún tipo de manipulación ni estrés añadido al animal, pues se realiza cuando el delfín sale del agua, se espera unos segundos a que la boca esté vacía de líquido y entonces se pasa por la mucosa una especie de bastoncillo largo de algodón.

En total la operación dura unos 30 segundos y es un método que se puede aplicar a otros animales, como orcas y leones marinos, también con el requisito de contar con un estudio previo para saber la concentración normal de cortisol en animales sanos.

El director adjunto de Loro Parque Fundación puntualiza que el análisis de cortisol "es un indicador, no la piedra filosofal", pero supone una buena herramienta para luego desarrollar el diagnóstico adecuado a una posible patología del animal.

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