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El ITC halla un alga con propiedades anticancerígenas en una depuradora

El desarrollo de fármacos y alimentos es el objetivo del proyecto Algalimento

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Planta de producción de microalgas, única en Canarias, en la sede del Instituto Tecnológico de Canarias.
Planta de producción de microalgas, única en Canarias, en la sede del Instituto Tecnológico de Canarias. santi blanco

MARÍA JESÚS HERNÁNDEZ
LAS PALMAS DE GRAN CANARIA
El Instituto Tecnológico de Canarias (ITC) trabaja en la patente de un producto farmacéutico con actividad antiinflamatoria y anticancerígena, obtenido a partir de microalgas aisladas en Gran Canaria, concretamente en la depuradora de aguas residuales urbanas de Santa Lucía de Tirajana.
Este proyecto, que se lleva a cabo en colaboración con la Universidad de Sevilla y la empresa de biotecnología BTM, se enmarca dentro de los objetivos a largo plazo del proyecto liderado por el ITC Algalimento, para el desarrollo de una planta comercial de producción de biomasa de microalgas con fines alimentarios, financiado a través del Programa Innpacto del Ministerio de Economía y Competitividad. Al plan se han sumado las empresas canarias Bonny, Satocan Desarrollos y la Fundación Lidia García, que han firmado con el Instituto tecnológico la creación del consorcio empresarial Algalimento SL. Además, participan la empresa Tecnalia (País Vasco), las Universidades de Cádiz y Sevilla y Diasa Industrial.
El ITC, que trabaja desde hace más de diez años en este campo, ha desarrollado la única planta en el Archipiélago de producción de microalgas, de 1.200 metros cuadrados de superficie, con un potencial de productividad estimado en unas seis toneladas anuales de peso seco.
"Esto hace que Algalimento sea un proyecto que goza de la posibilidad real de concurrir al mercado ofertando biomasa de diferente calidad y para diferentes consumidores. Hoy somos capaces de producir biomasa para alimentación animal y fines energéticos, estamos a las puertas de producir biomasa para alimentación humana, y ya estamos investigando para producir sustancias bioactivas de uso médico. Trabajamos en los tres frentes", afirmó Héctor Mendoza, jefe del Departamento de Biotecnología del ITC.
Algalimento trabaja actualmente con tres especies de microalgas: Isochrysis y Tetraselmis, ambas marinas productoras de ácidos grasos omega-3; y la Dunaliella salina, hipersalina y productora de betacaroteno.
En el contexto de la alimentación animal, trabajan fundamentalmente en el desarrollo de dietas para la acuicultura, sobre todo en la fase larvaria, la primera del ciclo reproductivo de los peces. "Además, ya hemos desarrollado experimentos con la Universidad de Las Palmas de Gran Canaria y la Complutense de Madrid sobre el uso de microalgas para mejorar la dieta del ganado de consumo cárnico. Estamos en una fase incipiente, pero a día de hoy, ya cosechamos algas con aplicación a la acuicultura y nutrición animal".
A medio plazo, en dos o tres años según avanzó Mendoza, el proyecto tiene previsto despegar en el mercado de la alimentación humana.
Con los socios canarios, el ITC da un paso más allá de la actividad investigadora, para desarrollar los protocolos de procesado para conseguir producciones industriales de las que se pueda sacar una rentabilidad comercial. "Una vez que se consigue cultivar la biomasa de microalgas tienes que separar esa biomasa y deshidratarla. Posteriormente se extraerían los compuestos de interés y al final comercializarlos, bien como extractos, bien como productos (leche, barritas energéticas o snack, aceite...). La idea no es comer polvo de algas, sino comercializarlo para que otras empresas lo extraigan, se podría encapsular o fabricar productos alimenticios con los que aumentar el valor nutricional", apuntó Adelina de la Jara, técnica de proyectos del Departamento de Biotecnología del ITC.
Como ejemplo, De la Jara apuntó la producción de barritas energéticas de sabor salado o dulce, según las preferencias de la industria alimentaria, enriquecidas con un 1% de polvo de microalgas, para modificar los perfiles de ácidos grasos. "Es cuestión de preparar cosas atractivas y con grandes beneficios nutricionales. También se puede trabajar con chocolate enriquecido con spirulina que es rica en hierro; o preparar sopas instantáneas con un porcentaje mínimo de polvo de algas que no afecte al olor y sabor, pero si a la composición nutricional".
De La Jara destacó que el primer paso de la planta de producción de biomasa de microalgas será la comercialización del polvo extraído de las algas. "Una vez que veamos que hay un mercado empezaremos a crecer, y a plantearnos la posibilidad de hacer las extracciones aquí, e incluso preparar los productos de valor añadido, de forma que en Canarias esté la industria completa, y no quedarnos en el sector primario y que todo el beneficio se lo lleven fuera".
El Departamento de Biotecnología del ITC cuenta actualmente con una de las mejores colecciones de microalgas halófilas, del género Dunaliella. Reúnen en torno a un centenar de referencias nuevas, de hecho han logrado introducir en el GenBank, la base de datos internacional de nuevos genes, más de cien secuencias. El grupo que dirige Héctor Mendoza ha sido capaz de plantear una modificación de la estructura de la clasificación taxonómica de Dunaliella, e incluso ha aislado la que consideran la primera microalga endémica de Canarias del citado género, en una salina tradicional del Archipiélago.
"Contamos también con cepas únicas, aisladas en cultivos hidropónicos, en fuentes públicas, en depuradoras..., que todavía están por evaluar para conocer los que se puede obtener a partir de ellas. Todo esto es un recurso, un patrimonio que tiene valor, se puede facturar y contabilizar", subrayó.

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