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La ESA prueba el sistema visual de un robot en el Teide

Un equipo de científicos escoge las Minas de San José por su parecido a Marte para experimentar con un nuevo ´software´

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El rover Idrix, a la izquierda y con el Teide al fondo, recorre las Minas de San José para captar información que es enviado al centro de control. o.
El rover Idrix, a la izquierda y con el Teide al fondo, recorre las Minas de San José para captar información que es enviado al centro de control. o.  carsten w. lauritsen

YLENIA LORENZO La Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés) ha elegido las Minas de San José, en el Parque Nacional del Teide, para probar por primera vez un nuevo sistema informático del rover Idrix. El objetivo es que este robot sea capaz de seleccionar objetos de importancia científica en Marte. En este proyecto participan expertos de 12 instituciones y empresas de la Unión Europea, como la española GMV Innovating Solutions. Alberto Medina, el responsable del área de robótica de esta empresa, explicó ayer que los investigadores llevan trabajando en este proyecto durante 30 meses y que esperan poder probar el software en la misión Exomars, que supone enviar al planeta rojo un autómata en 2018.

Aunque el lanzamiento estaba previsto para 2016, Alberto Medina indicó que ha tenido que retrasarse dos años porque, si el proyecto costaba en un primer momento 600 millones de euros, ya ha alcanzado los 120.000. Así pues, los científicos intentan abaratar el coste ante los "problemas de financiación".

El equipo que trabaja actualmente en el Parque Nacional del Teide está constituido por unas 23 personas y esperan terminar las pruebas a finales de este mes. La elección del Teide como campo de prueba es por el gran parecido que existe entre la morfología de Marte y las Minas de San José. "La estructura y el tipo de suelo son muy parecidas, así que las imágenes que capta también son semejantes". "En el Parque Nacional no hay plantas y el tiempo es bueno, y la lluvia sería un problema para los rover", detalló el jefe de este proyecto – que recibe el nombre de FP7-SPACE ProViScout–, Gerhard Paar.

Como el entorno de Marte es muy seco y es habitual que se produzcan tormentas de arena, este equipo de científicos estudia la posibilidad de proseguir con estas pruebas en Jandía o en el Barranco de Chilegua, en Fuerteventura, porque en esta isla se pueden utilizar las dunas para simular las condiciones del planeta rojo, aparte de que las Minas de San José es un espacio reducido, según el responsable de robótica.
Idrix pesa 300 kilos y es capaz de levantar 100. Entre sus cualidades también destaca su capacidad para seleccionar información visual y enviar los datos al centro de control. Capta una extensión de 30x30 metros de mapa y se mueve de forma autónoma. La novedad es que detecta las rocas importantes, aquellas que tienen interés científico.

"El rover localiza el objetivo, se dirige hacia él y a través de las cámaras almacena la información y la envía", señaló Alberto Medina. Para tener una visión completa, los científicos las han colocado a dos metros de altura, actuando como ojos, y les han añadido movimiento horizontal y elevación.

Aunque es capaz de almacenar la información y enviarla desde Marte hasta la Tierra, entre un planeta y otro existe un retraso en la comunicación de 20 minutos, por lo que el robot avanza centímetros por segundo.

Alberto Medina detalló que para este autómata de prueba en el Teide, ya que éste no será el que vaya a Marte, lleva incorporado láser y unas ruedas de goma. El que salga al exterior, sin embargo, no llevará ninguna de estos accesorios. El responsable de robótica señaló que el láser solo es utilizado como una herramienta de seguridad, porque su función es detectar obstáculos hasta a 10 metros de distancia. "No son aptos para el espacio porque consume 10 veces más energía que las cámaras", puntualizó el experto.

Las ruedas, además, deben ser metálicas por la presión atmosférica que existe fuera de la Tierra. Uno de los problemas a los que han tenido que hacer frente los científicos ha sido lograr saber cuánto espacio recorre un rover en Marte, "porque si derrapa, la información que llega da a entender que el robot continúa caminando, pero no es verdad".

Para contrarrestar esta dificultad, Alberto Medina explicó que se han incorporado cámaras con el objetivo de que capten imágenes de las ruedas. De esta forma, los expertos cuentan con más datos que permiten saber si verdaderamente el vehículo está en movimiento.
Los escenarios de exploración planetaria trazan recorridos autónomos de cientos de metros durante un día marciano (un sol equivale a 24 horas y 39 minutos).

Según señaló el científico, existe un gran riesgo de que los vehículos pasen al lado de los objetos de interés científico sin ser capaces de reconocerlos. Es precisamente lo que este nuevo software es capaz de conseguir. Este sistema informático puede seleccionar material de relevancia en Marte y enviar los datos al centro de control en la Tierra. Es posible, además, crear mapas tridimensionales del planeta rojo, por lo que los investigadores pueden conocer el entorno y las características que existen alrededor del rover.

Aunque es la primera vez que este equipo de expertos prueba este mecanismo en el Teide, ya el año pasado el robot Bridget utilizó las Minas de San José para experimentar con su sistema de visualización mientras que los científicos lo conducían desde Inglaterra.

Los experimentos de las agencias espaciales tienen el mismo objetivo: "Buscar material orgánico en Marte", añadió el responsable de robótica Alberto Medina.

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