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Fuego en el ´Titanic del aire´

La explosión del ´Hindenburg´, que causó 36 muertos, cumplió el domingo 75 años como la tragedia que puso fin a los vuelos comerciales en dirigibles

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LA OPINIÓN
SANTA CRUZ DE TENERIFE
Era casi tan largo como el Titanic, un globo gigante de 245 metros que sí consiguió cruzar varias veces el Atlántico, pero trocó la proeza en tragedia al incendiarse en el aire, ayer hizo 75 años, sobre la estación aeronaval de Lakehurst (Nueva Jersey). El gran dirigible alemán Hindenburg, el mayor del mundo, el símbolo del poder de la Alemania nazi, quedó consumido en poco más de medio minuto.
Fallecieron 36 personas, aproximadamente un tercio del total de los ocupantes, 72 pasajeros con poder adquisitivo a la altura del precio de los billetes, y 61 tripulantes. Hacía casi exactamente 25 años del hundimiento del Titanic y aunque no fue el primero ni el peor accidente que sufría un zepelín, desde entonces ya nadie volvió a volar en dirigible comercial.
El abrupto final de este sistema efímero de navegación aérea pasó a la historia con la imagen de una inmensa nube de fuego y el sonido del llanto de un reportero de radio, Herbert Morrison, que narraba la llegada a Estados Unidos del primer vuelo transatlántico de pasajeros de aquel año, 1937. Tres cuartos de siglo después del desastre, las causas continúan envueltas en misterio, incluidas las conjeturas conspirativas que hablaban de una bomba colocada por los nazis o por sus enemigos.
Tormenta
En su último vuelo, el Hindenburg había tenido que esperar para iniciar la maniobra de aterrizaje debido a una tormenta que cargaba el aire eléctricamente. Una descarga electrostática y el hidrógeno, altamente inflamable, que sustituyó al helio como relleno del dirigible, y tal vez los componentes del revestimiento, pudieron generar el cóctel explosivo y las llamas que se extendieron en segundos desde la popa del orgullo de la ingeniería aeronáutica alemana.
En el mundo convulso de 1937, hasta el relleno del dirigible lle vaba una notable carga política, toda vez que Estados Unidos se negaba a vender helio, un gas más pesado pero menos inflamable, por el uso propagandístico que los nazis hacían de los zepelines. Las esvásticas que el Hindenburg lucía a popa fueron, curiosamente, lo primero que se incendió la tarde del 6 de mayo en Nueva Jersey. Los fabricantes alemanes del dirigible tenían, no obstante, tanta confianza en su destreza con el hidrógeno a prueba de fuego que el zepelín incluso llevaba instalada una cabina para fumadores.
No les había ido mal hasta entonces. El Hindenburg, que había sobrevolado el Estadio Olímpico de Berlín durante la inauguración de los Juegos de 1936, llegó a cruzar el océano Atlántico sin incidentes 17 veces, 10 de ellas hasta Estados Unidos y las siete restantes aterrizando en Brasil. A lo largo de 1936, su primer año en el aire, acumuló más de 300.000 kilómetros de vuelo y transportó a casi 2.800 pasajeros y 160 toneladas de carga y correo. Eran la especialidad de la industria aeronáutica alemana desde que el duque Ferdinand von Zeppelin no los inventó, pero sí desarrolló el primero que fue finalmente comercializado, el LZ127, con el nombre del duque, que dio una exitosa vuelta al mundo en 1929.
Hasta el 6 de mayo de 1937, el dirigible Hindenburg era una máquina invencible revestida de la seguridad en las propias po sibilidades, más o menos igual que el Titanic, su remedo acuático, también en su tiempo el mayor buque construido, hundido al hacer el mismo recorrido 25 años antes.

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